In document Visions of strategy : following Clausewitz's train of thought (Page 142-174)



I apostatize from an irresponsible hope for salvation  by the hand of chance…; from the false resignation of 

suppressed  intellectual  faculties;  from  the 

unreasonable mistrust in the powers given to us from  God; from the shameless sacrifice of all honour of the  state and the people, all personal, all human dignity.   I  believe  and  profess,  that  a  people  has  nothing  higher to value than the dignity and freedom of their  being; that they should defend this to the last drop of  blood. That they have no more holy duty to fulfil, no  higher law of thought to obey…That the honour of the  king  and  the  government  is  one  with  the  honour  of  the people and the only palladium of their welfare [cf.  Greek mythology Pallas Athena as safeguard]; that a  people  is  invincible  in  their  noble  fight  for  freedom;  that  the  downfall  [der  Untergang]  of  this  freedom  after a bloody and honourable fight itself secures the  rebirth of this people and a new tree of secure roots 

from which the core of life starts to strike.437  


This  chapter  elaborates Clausewitz’s  experience  of  war  from  1812  to  1815,  which  he  later  used  as  inspiration  and  epitome  from  which  to  theorize  strategy.  The  quote  reflects  that  he  had  conceded  enough  and  shows  the  tone  used  to  motivate  the  reformer’s  wish  to  fight  Napoleonic  preponderance  in  early  1812,  contrary  to  the  king’s  official  policy.  ‘The  Good  Cause’,  the  expression  used  among  the  reformers  to  reflect  and  motivate  the  struggle  for  freedom,  translates  finally  into  warlike  action,  which was indeed the ultimate purpose of the Prussian reform. War became a public 

437  Clausewitz  [completed  at  the  latest  16  February  1812],  ‘Bekenntnisdenkschrift’,  Schriften 

(1966),  682‐751  cf.  688‐89.  ‘Ich  sage  mich  los  von  der  leichtsinnigen  Hofnung  einer  Errettung  durch  die  Hand  des  Zufalls.  …Von  der  falschen  Resignation  eines  unterdrükten  Geistesvermögens.  Von  dem  unvernüftigen  Mißtrauen  in  die  uns  von  Gott  gegebenen  Kräfte.  Von  der  schamlosen  Aufopferung  aller  Ehre  des  Staates  und  Volks,  aller  persönlichen,  aller  Menschenwürde.  Ich  glube  und  bekenne,  daß  ein  Volk  nichts  höher  zu  achten  hat,  als  die  Würde und Freiheit seines Daseyns. Daß es diese mit dem letzten Blutopfern vertheidigen soll.  Daß es keine heilige Pflicht zu erfüllen hat, keinem höhern gesetz zu gehorchen…Daß die Ehre  des  Königs  und  die  Regierung  eines  ist,  mit  der  Ehre  des  Volks,  und  das  einzige  Palldium  seines Wohls. Daß ein Volk unüberwindlich ist in dem großmüthigen Kampf um seine Freiheit.  Daß  selbst  der  Untergang  dieser  Freiheit  nach  einem  blutigen  und  ehrenvollen  Kampf  die  Wiedergeburt des Volks sichert und der Kern  des Lebens ist, aus dem einst ein neuer Baum die  sichern Wurzeln schlägt.‘  

expression of Politik, simply and easily motivated by longing for freedom and dignity,  fuelled by hatred.   

The  chapter  addresses:  first,  the  Bekenntnisdenkschrift,  which  spelled  out  the  reformers’ political and military posture to finally fight all‐out for freedom as indicated  in  the  quote.  The  text  reflected  patriotism  as  Politik,  ultimately  as  a  warlike  struggle  and  action  when  no  decent  alternative  can  be  identified.  Münkler  has  labelled  this  posture the existential view of war. In addition, the essay Die Wichtigsten Grundsätze 

des  Krigführens  written  to  conclude  the  Crown  Prince’  tutorials  is  briefly  addressed. 

This  text  was  written  on  the  road  to  Russia  and  the  fundamental  precepts  outlined  should  be  understood  in  that  context.  Secondly,  Clausewitz’s  efforts  and  suffering  in  Russia  are  examined  until  the  crucial  turn  of  tide  manifested  by  the  convention  of  Tauroggen in December 1812.  

Thirdly,  the  very  happy  time  as  Russian  liaison  during  the  Spring  Campaign  of  1813,  which  took  him  to  the  inner  circle  of  the  Prussian  HQ,  reunited  with  his  friends.  Fourthly, I review Clausewitz’s activity as Chief of General Staff in the Russo‐German  Legion;  part  of  the  Allied  Northern  Army  fighting  on  the  flank  during  the  Autumn  Campaign of 1813 and the Winter Campaign of 1814 that ended in Paris. After peace,  the period out in the political cold was troublesome for Clausewitz.   

Finally, when Bonaparte returned to France for his final 100 days in power, Clausewitz  was allowed to reassume the Blue colours. He was helped by his friends back into the  core of the Army. He acted as Chief of the General Staff in one of Prussia’s four Army  Corps,  which  terminated  in  Waterloo.  Clausewitz  experienced  the  night  before  this  epic  battle  as  the  ‘longest  night  of  his  life’,  thus  the  utmost  challenge.  The  chapter  ends in the outskirts of Paris in late June 1815, when the situation was still uncertain  regarding fighting in Paris and the unfolding transition to peace.  

The  chapter  notes  Clausewitz’s  experience  as  the  foundation  for  his  ideas  and  concepts.  They  include  as  combat,  campaign  and  war  as  open‐ended  activities.  One  enters a course of events without knowing their unfolding and results on a larger scale.  The  atmosphere  of  war:  danger,  physical  exertion,  friction  between  idea  and  unfolding,  uncertainty  and  unreliable  intelligence  –  all    enhance  the  difficulty  to  see  things ‘right’ in high military command. That a standstill can contribute in a way similar  to  action  to  the  aim  of  campaigns.  The  conflict  over  Allied  strategy  in  early  1814  is  observed.  On  one  hand  the  prevalent  views  of  limited  strategic  aim  nested  in  Metternich’s policy of bargaining peace with Bonaparte; on the other a strategy aiming  to  overthrow  Bonaparte  from  power,  nested  in  the  Command  of  the  Prussian  Army.  Clausewitz’s influence on Gneisenau is here observed.   




The relation of France and Russia in the spirit of Tilsit deteriorated little by little from  1809 to a final ultimatum in early 1812. Napoleon decided to take action and restore  his authority from Tilsit and on 27 January 1812 issued a list of objections to Russia and  his  German  allies.438  Napoleon  wanted  to  remove  Prussia  from  neutrality  and  demanded  20,000  troops,  free  access  to  staging  areas  and  the  main  avenues  of 

approach  through  Prussia  towards  western  Russia.  Friedrich  Wilhelm  complied  and  agreed in a treaty signed on 24 February 1812, which fully incorporated Prussia in the 

Rheinbund along with the other German satellites. He thought this was the only way to 

prevent the complete fall of Prussia and his regime.  

Support  of  Napoleon  and  obedience  to  his  will  were  unthinkable  to  Clausewitz  and  most  of  the  patriotic  reformers.  They  regarded  the  king’s  compliance  as  the  utter  dishonour of the state and the policy induced a group of officers to resign. This type of  demonstration, unwillingness and disobedience had never happened before in Prussia.  It showed that patriotism was now a true rival to the principles of absolute power and  blind military subordination; in addition to royal sentiment.   Clausewitz wrote at the beginning of February 1812 his most important political text,  his Bekenntnisdenkschrift on behalf of the rebellion reformers who saw resistance as  the only political way forward.439 This text was the political confession of the reformers  to justify to the world resistance rather than obedience. Some parts were dictated by  Clausewitz and written by Marie, who shared her husband’s energetic patriotism. The  memorandum was circulated to the group of hard‐core reformers, such as Boyen and  Gneisenau, who added their comments. The first part analysed the political situation in  Prussia and its prevailing system of political thought, deeply refuted by the reformers.   The  second  part  of  the  Bekenntnisdenkenschrift  analysed  the  strategic  situation  of  Prussia as squeezed between France and Russia. A strategy of resistance based on the  arming of the people was outlined in the third part, which Clausewitz supported with a  military‐theoretical  observation  on  the  prospect  of  defence.  The  king  may  have  read  the  third  part  but  ratified  the  Franco‐Prussian  Treaty  anyway,  on  31  March.440  The  political influence in the Kriegskunst was clarified as conceptualising forward defence  as  the  strongest  form  of  war.  Clausewitz’s  conceptual  view  of  the  basic  intimacy  of 

Politik  and  Kriegskunst  is  thus  very  clear  1812,  which  disprove  interpretations  of  the 

twist 1827 as a fundamental shift indeed.   

The  difference  between  a  war  of  aggression  and  a  war  of  defence  permeates  both  parts  [of  the  Kriegskunst  –  strategy  and  tactics],  and  it  extends  even  into  the  Politik.  Defence  can  thus  be  tactical,  strategic,  political.  Political  defence  is  without  doubt  when  a  nation  strives  for  preservation,  and  not  for  conquest  (no  matter  what  the  form)  which  does  not  concern  the  actual  war;  this  could  however  substantially 

influence the spirit of the army.441 

439 Clausewitz to Gneisenau, February 1812, Schriften (1966), 681‐82; Clausewitz [completed 

at the latest 16 February 1812], ‘Bekenntnisdenkschrift’, Schriften (1966), 682‐751, first published  in  Pertz  &  Delbrück,  Gneisenau,  Vol3/5,  Beilage  1.  ‘Des  Oberstlietenants  Carl  v.  Clausewitz  Denkschrift vom Februar 1812’, 622‐76 

440 See Paret, Clausewitz and the State, 216‐21 

441  Clausewitz  [completed  at  the  latest  16  February  1812],  ‘Bekenntnisdenkschrift’,  Schriften 

(1966),  682‐751  cf.742.  ‘Der  Unterschied  von  Angriffs‐  und  Vertheidigungs‐Krieg  geht  durch  beide Theile [der Kriegskunst ‐ Strategie and Taktik] durch, und erstreckt sich sogar bis in die  Politik.  Die  Verteidigung  kann  also  seyn,  taktisch,  strategisch,  politisch.  Die  politische 

Consequently, the political animation of defence induced Clausewitz to refute earlier  views  that  war  could  not  be  waged  successfully  within  the  country’s  borders;  something  even  Scharnhorst  had  concluded  about  Prussia  in  1806.  Three  inherent  intentions  and  related  advantages  for  the  conduct  of  defence  were  explained  with  different tactical and strategic implications. The strength was, in Clausewitz’s opinion,  the possibility of ‘Abwarten’, awaiting the enemy’s offensive unfolding and just fighting  when it was necessary. To be in place meant to be able to utilize local conditions and  to be close to sources of support. He outlined the operational idea of active defence  (actif vertheidigen) that resembled Scharnhorst’s, but was about combining energetic  action  with  the  inherent  possibility  of  defence.  Clausewitz  had  told  Gneisenau  about  this  approach  in  June  1811:  ‘In  the  notion  of  Abwarten  [awaiting]  lies  the  main  conception of the defence; in a strategic sense defence is nothing more than awaiting  the enemy’ unfolding in my theatre of war, and then attacking him.’442   Tiedemann resigned directly and joined the Russian army to fight French dominance.  Scharnhorst was not allowed to resign and the king put him on continuous vacation in  Silesia instead. Gneisenau and Boyen were sent on secret missions abroad. Clausewitz  told the crown prince that the tutorial had to cease. The tutorial was obviously much  appreciated,  which  a  letter  from  Gaudi,  the  prince’s  military  supervisor,  indicated.443  Clausewitz  replied  to  the  crown  prince,  thanked  him  warmly  for  the  gift  he  had  received and expressed a sincere belief in the prince in his future difficult role.444 The  2nd French Corps entered Berlin in late March and at the same time Clausewitz left the  city tormented bysevere headaches. He travelled to his brother Wilhelm and his sister  Johanna in Frankfurt‐an‐der‐Oder. A couple of days later he continued to Silesia to act  briefly as Scharnhorst’s adjutant.445   

Clausewitz  wished  to  conclude  and  summarize  his  tutorial  in  the  art  of  war  for  the  seventeen‐year‐old crown prince properly. With Scharnhorst in Finkelstein he finalized 

the piece that became longer than planned, Die Wichtigsten Grundsätze…, which was  an up‐to‐date summary of the most important precepts of the conduct of war.446 The  text  combined  patriotic  sentiments  by  emphasizing  courage  and  determination  with  his  understanding  of  Napoleon’s  strategic  approach. His  first  strategic  Grundsatz  was  Verteidigung welche darin besteht, daß eine Nation für ihre Erhaltung, und nicht für Eroberung  streite (gleichgültig in welcher Form übrigens) geht dem eigentlichen Krieg nicht an, wie wohl  sie  auf  den  Geist  der  Armee  einen  bedeutenden  Einfluß  hat  und  in  sofern  wichtig  werden  kann.‘ 

442 Clausewitz letter to Gneisenau, 17 June 1811, in Clausewitz, Schriften (1966), 644. ‘In dem 

Begriff  des  Abwartens  liegt  der  eigentliche  Hauptbegriff  der  Defensive;  strategisch  ist  eben  so  die Verteidigung nicht anderes als das Abwarten bis der Feind in mein Kriegstheather vorrückt,  und ihn darin anfallen.‘ 

443  Gaudi  to  Clausewitz,  Berlin  26  March  1812,  Schwartz,    Leben  des  Generals  Carl  von 

Clausewitz,Vol 1, 153‐54  444 Clausewitz to the Crown Prince, Berlin 29 March 1812, Schriften (1979), 169‐71  445 Clausewitz to Marie, Liegnitz, 2/3/4 April, Clausewitz: Ein Lebensbild in Briefen, 270‐73; See  also Max Lehmann, Scharnhorst, Vol2:2 (Leipzig: Hirzel, 1886‐87), 453‐54  446 Clausewitz to Marie, Frankenstein 12 April 1812, Clausewitz: Ein Lebensbild in Briefen, 273‐ 75 

consequently  to  employ  all  forces  of  the  state  against  the  enemy  with  the  utmost  effort.447  Clausewitz  observed  the  great  potential  of  using  the  strategic  defence  to  absorb enemy power and switch to the offensive after an initial defensive victory. He  more or less turned around Napoleon’s preferred strategic offensive approach, which  relied  on  an  initial,  decisive  offensive  victory.    This  became  his  core  idea  of  strategy  and is more or less literally clarified in the same way in Book 6 of Vom Kriege.  


Finally to observe in respect of the strategic defensive, that it only serves  to  fight and win  the  first  major  successes,  because  it  is  stronger  per  se  than  the  offensive,  and  then,  when  this  purpose  is  accomplished  and  peace  does  not  immediately  follow,  then  wider  success  can  only  be  accomplished  by  the  offensive;  those  who  always  remain  on  the  defensive will put themselves in great trouble, always conducting war at  their own expense. This a state can only endure for a certain time, and it  will  also,  when  it  exposes  itself  to  the  blows  of  the  enemy,  without  retaliating,  end  up  exhausted  and  defeated.  One  has  to  begin  with  the 

defensive, to be able to conclude safely with the offensive.448 

The  text  soon  gained  wider  attention  and  was  circulated  internally  in  the  military  community.  Marie  later  characterised  the  essay  as  the  germ  of  Vom  Kriege.449  It  is  important, however, to consider the situation in which it was written and not draw the  too‐far‐reaching  conclusions.  The  mature  work  contained  many  themes  and  preferences  clarified  before  the  final  campaigns,  but  by  then  had  a  deeper  level  of  analysis. 




Clausewitz  posted  his  resignation  from  the  army  on  the  18  April  in  Frankenstein,  (Polish Ząbkowice Śląskie) south of Breslau in lower Silesia, giving as the reason private  affairs.450 Scharnhorst and Boyen speculated that his request would be turned down; if 

447  Clausewitz  [Before  13  April  1812],  ’Die  wichtigsten  Grundsätze  des  Kriegführens  zur 

Ergänzung  meines  Unterrichtes  bei  SR.  königlichen  Hoheit  dem  Kronprinzen‘,  Vom  Kriege,  1047‐86, cf. 1070.  The essay was sent to the Crown Prince on 13  April, according to the letter;  Clausewitz to Marie, Frankenstein 12 April 1812, Clausewitz: Ein Lebensbild in Briefen, 271‐72. The  text was published 1834 as a complement to Vom Kriege part III.  

448 Clausewitz [Before 13 April April 1812], ’Die Wichtigsten Grundsätze des Kriegführens‘, 

Vom  Kriege,  1047‐1086  cf.  1078.  ‘Endlich  ist  in  Rücksicht  auf  die  strategische  Defensive  zu 

bemerken, daß sie, weil sie an sich stärker ist als die Offensive nur dazu dienen soll, die ersten  großen  Erfolge  zu  erfechten,  und  daß,  wenn  dieser  Zweck  erreicht  ist  und  der  Frieden  nicht  unmittelbar  darauf  erfolgt,  die  weitern  Erfolge  nur  durch  die  Offensive  erreicht  werden  können; denn wer immer defensiv bleiben will, setzt sich dem großen Nachteil aus, immer auf  eigene Kosten den Krieg zu führen. Dies hält ein jeder Staat nur eine gewisse Zeit aus, und er  würde  also,  wenn  er  sich  den  Stößen  seines  Gegners  aussetzte,  ohne    je  wieder  zu  stoßen,  höchstwahrscheinlich  am  Ende  ermatten  und  unterliegen.  Man  muß  mit  der  Defensive  anfangen, damit man um so sicher mit der Offensive endigen könne.‘ 

449 Marie v. Clausewitz [Potsdam 30 June 1832], ’Vorrede’, Vom Kriege, 173‐78, cf.174 

so  Clausewitz  would  renew  the  request.451  The  king  answered  already  on  23  April,  coldly, in a single sentence: ‘Regarding your request of 12 April I notify you with these  words of my permission to resign.’ Clausewitz decided to hold to his intention to leave  Prussia  and  fight  France  in  the  Russian  Army.  He  felt  uneasy  about  the  king’s  short  tone  and  the  crown  prince’s  silence  over  his  piece  on  the  conduct  of  war.452  He  left  Prussia on 2 May, estimating his time of arrival in Petersburg to 18 May.  

After  some  considerations,  Clausewitz  took  the  shortest  route  through  the  Duchy  of  Warsaw, a French satellite state created by the Treaty of Tilsit. Along the way he met  scornful  and  aspiring  people  who  evoked  his  contempt.453  On  leaving  the  Prussian  army  he  had  received  more  pay  than  expected  and  could  afford  to  travel  by  coach.  War was in the air; rumours circulated of an impending Russian offensive, the Tsar had  moved his headquarters to Wilna (Vilnius) and plunder was occurring along the road.  The unfolding of events was still uncertain, but to be more secure he bought a pair of 

pistols in Breslau. The headache from Berlin had not disappeared, making him think he  had  got  ‘rheumatism  in  the  head’.454  His  contempt  for  Polish  egoism  as  well  as  anti‐ Semitic  sentiments  emerged  on  a  couple  of  occasions  in  his  summary of  the  journey  across Polish territory.455   Gneisenau had meanwhile been on a secret mission abroad to estimate the strength of  the Russian Army. His result was presented to Tsar Alexander in a memorandum on 20  May, which outlined a possible Russian strategy for the impending war. In the enclosed  letter Clausewitz was introduced and seemingly his recent essay for the crown prince  suggested as new doctrine.   Herr von Clausewitz, whom Your Royal Highness has accepted for your service,  possesses a first‐rate mind and profound knowledge of the Kriegskunst, will be  able to tell the same about Generalstabsdienst [service of GS] as I have done, in  addition  elucidate  everything  else  that  the  memorandum  addresses.  He  has  written  an  instruction  (direction)  for  Generals  in  just  a  few  pages,  which  surpasses anything published of this kind, and deserves to be translated  into  Russian, to finally sweep away the precepts [Grundsätze], which the scholarly  Systemwuth [destructive and stupid passion for military scientific system456], or  ignorance, or Korporalwuth [the destructive and stupid passion of senior officers  for minor details] has introduced into the Kriegskunst.457  451 Clausewitz to Marie, Breslau 24 April 1812, Clausewitz: Ein Lebensbild in Briefen, 280‐81  452 Clausewitz to Marie, Breslau 28 April 1812, Clausewitz: Ein Lebensbild in Briefen, 281‐2. See  also Hahlweg, Clausewitz: Soldat‐Politiker‐Denker, 33; Paret, Clausewitz and the State, 219‐20  453 Clausewitz to Marie, Graudenz 5 May 1812, Clausewitz: Ein Lebensbild in Briefen, 283  454 Clausewitz to Marie, Gumbinnen 8 May 1812 [Gusev], Clausewitz: Ein Lebensbild in Briefen,  283‐86 

455  Clausewitz  to  Marie,  Kwaydany  Lithuania  15  May  1812  [Kėdainiai  –  Kedahnen?], 

Clausewitz: Ein Lebensbild in Briefen, 283‐86. The single note was later used by National socialist 

propaganda and studies to promote anti‐Semitism.  

456 See ‘Wuth‘  in Adelung, Grammatisch‐kritisches Wörterbuch der Hochdeutschen Mundart, Vol 

4. (Leipzig: 1801), 1637‐38 [Online version] URL:‐ 1793/A/Wuth,+die?hl=wuth accessed 10 August 2011 

457  Gneisenau    to  Tsar  Alexader  I,  Riga  20 May  1812,  in  Pertz,  Das  Leben  des  Feldmarschalls 

Clausewitz arrived happily in Wilna same day and met Gneisenau and Ludwig Graf von  Chasôt  (1763‐1813)  on  the  following  days.458  The  latter  was  also  a  hard‐core  patriot  who  had  resigned  from  Prussian  service  and  was  known  for  his  political  outspokenness.  He  became  the  first  commander  of  the  Russian‐German  Legion, 

Flügeladjutant  to  the  Tsar  and  promoted  to  Russian  colonel  before  he  died  in  the 

following year.459 Clausewitz experienced great uncertainty in May and June. When he 

In document Visions of strategy : following Clausewitz's train of thought (Page 142-174)