The Westminster College Project Based MBA Program:






Full text


Project‐Based MBA Program: 

Preparing Executives to Lead 







“Tell me, and I will forget.

Show me, and I may remember. 

Involve me, and I will understand.” 

   ‐   Confucius  


February   28,   20 10  


Westminster Collegeʹs project‐based MBA  program is designed to prepare executives  for real‐world leadership in todayʹs global  business market.  Executives in market‐ leading firms must be able to develop and  execute strategy in dynamic marketplaces; it  is no longer sufficient to merely understand  business.    Westminster Collegeʹs project‐based MBA  program requires student to not only learn  business, but to apply that learning in real‐ world business situations.  Through  application, students gain experience and  expertise across different business contexts.  The project‐based approach is markedly  different from most traditional programs,  where students primarily learn in a  lecture/classroom format, and demonstrate  understanding of concepts on exams or  theoretical simulations.  In a project‐based  program, merely knowing is not sufficient;  far more important is the ability to apply  learning just as todayʹs top executives do ‐  in a real‐world situation, with real  competitors and markets. 

The Program Design 

In 2006, Westminster College began  working on the project‐based format for the  MBA program.  Faculty members started by  developing an inventory of the skills and  abilities executives must possess to lead  dynamic global firms.  Faculty members  then worked with business executives to  develop a series of projects through which  students are able to learn, apply and  develop mastery of executive skills and  abilities.  Instead of orienting the projects to  classes, faculty built projects that mirror the  look and cross‐functionality of the real  world.  By design, when students complete  the full sequence of projects, they have  demonstrated mastery of what is in the  traditional MBA curriculum as well as the  skills and abilities required in todayʹs global  business environment.  The project orientation used in the program  is not new in the education world;  historically, it has been prohibitively  expensive to deliver because it requires high  levels of individualized coaching and  learning measurement.  For these reasons,  most schools choose not to use a project‐ based approach.    Westminster College chose the project‐ based model because it leads to superior  education results.  The expense is controlled  by the inclusion of cutting‐edge delivery  technology.   When students start a project sequence,  they begin by attending a residency with  faculty Coaches, a 2‐4 day on‐campus  period in which faculty members introduce  project requirements and work individually  with students to understand projects,  business knowledge associated with  projects, and professional skills used in the  projects.  During the entire 18‐24 month  program, students spend approximately 15‐ 20 days in on‐campus residencies – 


February   28,   20 10   retaining the flexibility required for  working professionals, while ensuring  students have the information and  resources they need to successfully navigate  the program and project sequences.  Of  course, students can additionally meet with  faculty as needed to get further coaching  and advising.  Students learn project‐related business  knowledge and skills using online learning  resources provided by Westminster College.   They then apply that knowledge to real‐ world business projects with the individual  coaching and mentoring of a faculty  member.  Faculty members are able to  personally customize instruction and  mentorship to the individual student, based  on the studentʹs educational and  professional background.  Students achieve  mastery of business skills and abilities  through intense interaction and evaluation  with faculty members.  Faculty are able to  work individually with students to build  not only fundamental business abilities, but  also professional skill sets in areas such as  managing projects, leading teams,  presenting, writing, negotiating, facilitating,  as well as many other skills critical for  executive success ‐ areas very difficult to  develop in traditional classroom‐based  programs.  Personal coaching and advising, coupled  with application‐oriented real‐world  business projects, means that the student  completing the Westminster College  project‐based MBA program leaves  prepared with the base knowledge set and  the ability to apply knowledge and  executive skills to whatever business  environment encountered.  This rich and  personal educational experience fulfills  what executives say future leaders must  remember: 

The Project‐Based Methodology 

There are three central tenets used in the  project‐based programs:  no grades, no  classes, and no tests.  Students working on  real‐world business projects are building  their experience and skill by learning how  theory is augmented and adjusted when  being applied to real‐world situations.  It is  possible to learn how to ski by watching a  video; actually skiing will help you  understand the nuance of skiing in different  conditions and terrains.  Thus, as it is in  business.  The methodology of the program is built on  basic skills and abilities ‐ called  ʺcompetenciesʺ.  A list of approximately 70  competencies serves as the overall core of  the program, providing the structure and  direction to projects.    Each project a student completes requires  them to learn and then master, through  application, some subset of these  competencies.  For example, a project may  Far more important than what you  merely know is what you can DO with  what you know. 


February   28,   20 10   require the student to build a financial  forecast for a new product or service.   Completion of this project requires the  student to demonstrate mastery of several  cross‐functional competencies:   Building and interpreting financial  statements   Using data tools to analyze  information   Formulating assumptions based on  market conditions   Projecting revenues and expenses  The project may also require the student to  learn and master other skills as well, such as  presenting the results to executives, or  preparing a written strategic analysis based  on the results.  Since each project is mapped to a subset of  competencies, the completion of all projects  means that the student has demonstrated  mastery of each competency several times.  When the student starts the project, they  initially read a project scenario ‐ a  description that lays out the situation and  describes what the student must do to  complete the project.  Based on this, the  student is able to quickly determine what  related topics and subjects theyʹll need to  master in the project.  Some of these topics  may already be familiar to the experienced  student; in such cases, students apply what  they know and spend their time learning  the margin of unfamiliar material.  When a topic is unfamiliar, students use  Westminster Collegeʹs online on‐demand  business knowledge database to access  readings, cases, videos, simulations,  exercises, and other learning resources to  master the basic knowledge.  They then  work individually or with others to  assemble the knowledge in the project.    Central to this method is the Faculty Coach  ‐ any time the student has questions or  requires clarification, they contact their  coach for assistance ‐ using telephone,  email, IM, real‐time video chat, or via face‐ to‐face meetings, at the convenience of the  student.  The Coach helps the student  clarify instructions or material, and the  student completes their work.  When the student is ready, they submit  their project work to their Coach, who then  evaluates it according to the projectʹs  related competencies.  If the student has  successfully demonstrated mastery, the  Coach lets the student know, and the  student moves to the next project.  When  mastery has not been successfully  demonstrated, the faculty member gives  thorough feedback and results to the  student ‐ who is then given the opportunity  to repair their work based on the feedback.   The project is resubmitted to the Coach.  Letʹs revisit the three tenets:  no grades, no  classes, and no tests.     No grades:  when a student gets a C  in a course, what does that mean?   That the student sort of understands  the material?  In a finance course,  does a C mean that the student can 


February   28,   20 10   ʺsort ofʺ read a financial statement,  but not completely?  This program  throws away the ambiguity of  grades, requiring mastery of  concepts.  Mastery means just what  it says ‐ ‐ students are required to  demonstrate a very high level of  learning as well as the ability to  apply that learning to varying  scenarios and applications.  Itʹs very  important to remember, though, that  mastery is not required on the first  attempt ‐ students work with their  Coach to get their work up to a  mastery level, without penalty if  early submissions arenʹt quite at the  mastery level.     No classes:  students in this program  are preparing for executive level  careers ‐ they are typically employed  and have a full complement of life  commitments.  The program is  designed so that student can acquire  basic knowledge at times and places  convenient to them.  Westminster  Collegeʹs business intelligence  database is available 24/7, from  anywhere around the world.   Faculty Coaches are then available  as needed to help the student  contextualize and incorporate the  learning into the projects.   No tests:  tests are very limiting; this  program requires demonstration of  learning, across multiple contexts.   Just as the surgeon learns more  about the body each time they  perform surgery, students in this  program continue to learn through  each application of a business  principle across multiple projects.   Tests are quite often unable to get at  this highest level of learning  required through projects.  Tests are  also often a one chance undertaking.   If the student doesnʹt perform well  on a test, that grade is quite often  permanent.  In this program,  students work with their Coach to  achieve mastery level in an iterative  manner.  The secret to student success in this  program is the interaction between the  student and the Coach ‐ the Coach helps the  student customize the knowledge to their  own individual use, based on the studentʹs  unique business and educational  background, and the studentʹs chosen  career path.  The Coach can customize  knowledge and learning to the individual  student.    The methodology is easy to capture in a  graphic, because it is quite straightforward:  The Student:    Reads  project Learns  Consults  Coach Completes  Project Is evaluated Moves to  next project


February   28,   20 10   Upon completion of the full set of projects,  the student has demonstrated mastery of  the full set of competencies, and is then  prepared to lead tomorrowʹs dynamic  global business.  This methodology enables the inclusion of  executive abilities rarely available in  traditional programs.  Students build,  apply, and demonstrate mastery of applied  executive skills such as:   Managing projects Leading teams Facilitation Negotiation Presenting/Writing Decision making Formulating strategy Implementing strategy  Given the requirement for context‐sensitive  application, project‐based programs require  learning at the analyzing and evaluating  levels, the higher levels of learning  according to Benjamin Bloom, illustrated in  the graphic below1.             1 Krathwohl, D. R, Anderson, L. W. 2001. A Taxonomy for  Learning, Teaching, and Assessing: A Revision of Bloomʹs  Taxonomy of Educational Objectives.  According to Bloom, learning at the highest  levels is learning that can be retained,  contextualized and applied repeatedly.   Conversely, learning at the lower levels is  quickly forgotten or difficult to apply  beyond memorization. Traditional  education that relies on lecture and testing  typically achieves only the lowest levels, at  ʺunderstandingʺ and ʺrememberingʺ.  Westminster Collegeʹs project‐based MBA  program consistently requires mastery at  the ʺcreatingʺ and ʺevaluatingʺ levels, by  design.  In projects, students engage in the  act of creation, requiring the application of  cross‐functional knowledge and skills.   Students master the basic knowledge, and  then apply that knowledge across multiple  contexts to truly develop mastery at the  highest levels of learning. 

Comparison to Traditional 


Traditional course and lecture‐based  models are derived from the industrial  model ‐ mass production, or ʺone size fits  allʺ.  They donʹt typically take into account  the abilities a student may have acquired  through their professional or educational  background.  Even an accountant typically  has to sit through the accounting courses,  relearning what they already know.  Project‐based programs recognize that the  professional has some competency, and  allows the application of that learning  without the need to relearn.  In a project,  Hi g he Lea rni n g  


February   28,   20 10   students concentrate on those parts they are  unfamiliar with, and demonstrate what they  already know in their project work.  The  experienced professional may complete a  particular project faster than a peer.  The fundamental differences between  traditional and project‐based learning can  be summarized in the following table:  Traditional Programs  Westminsterʹs Project‐ Based Program  Requires ʺsufficientʺ  learning  Requires demonstrated  mastery  Is organized in  courses, based on  textbook content  Is organized in projects,  mirroring the real business  world  Measures what you  know through tests  Measures what you can DO  through application  Requires regular  classroom attendance  Allows for learning  anywhere, anytime as  convenient for the student.  Based on “one‐size  fits all” lectures  Allows students to focus  their time where needed    Instead of a mass production approach, the  project‐based approach allows for ʺmass  customizationʺ in that students can  customize their approach and learning,  given what they already know and where  they wish to go with their career.  The  faculty Coach helps the student make the  most out of the experience.  There are multiple studies available that  demonstrate that students educated in the  traditional model are ill‐prepared with the  skills required in todayʹs global market.  For  instance, in AAC&Uʹs 2010 Report ʺRaising  the Barʺ2, global employers feel that higher  education graduates are ill‐prepared in  areas such as:   Knowledge of human cultures and the  physical/natural world   Intellectual and practical skills   Personal and social responsibility   Integrative learning  The personal approach and the structure of  projects are designed to build exactly these  types of skills.  Another study3 of corporate  recruiters by the Graduate Management  Admissions Council, lists a similar skill gap:   General business functions   Managing decision making processes   Interpersonal skills   Learning, leadership, and motivation   Strategic and system skills   Managing teams and projects  The personal nature of the project‐based  model allows for individual faculty‐student  mentorship to improve these skills.  Projects  also required demonstrated mastery in  these skills areas, allowing students to learn  and practice these skills throughout the  program, building expertise and mastery.   The personalization of the Westminster  College approach allows for graduates who  are better suited to meet the needs of  tomorrowʹs global executive.         2 AAC&U. 2010.  Raising the Bar:  Employersʹ Views on  College Learning in the Wake of the Economic Downturn.  January 20.    3 GMAC. 2007. Corporate Recruiters Survey. 


February   28,   20 10  

The Role of Faculty:  Coaching 

Central to this program is the role of the  faculty member.  Instead of providing a  standard lecture to a diverse set of students,  faculty members orient their time and  expertise to assist individual students  toward mastery.  Students learn through the  use of learning resources in the business  intelligence database; faculty members  personally assist students where and when  needed to build appropriate ability to apply  knowledge to situations.  This approach allows students to apply  what they already know, to learn where and  when convenient, and have very personal  coaching with a faculty member whenever  required.  Faculty members consistently interact with  students to make sure students are  progressing at their preferred rate.  Faculty  members develop significant and personal  relationships with students to help students  achieve professional goals.  The role of learning assessment is also  different for faculty members serving as  Coaches.  Instead of assigning a grade to a  project, the faculty Coach is identifying  whether or not the student has  demonstrated mastery of the related  competencies.  When the competencies are  not met, the Coach provides thorough and  detailed feedback to the student to help  achieve mastery.  The primary motivation  of the faculty Coach is to help the student  be successful; Coaches are willing to  provide whatever clarification or resources  they can to help the student successfully  complete their projects. 

The Role of the Student 

This model requires a different approach on  the part of the student.  Traditional  programs typically allow the student to take  a passive role in the educational process ‐  the faculty member actively transmits the  essential course knowledge to the student,  and the student receives that knowledge.   The student then demonstrates some degree  of knowledge back to the professor to  demonstrate sufficient absorption.    In project‐based programs, the student  takes an active role, engaging learning  activities to develop basic mastery of the  knowledge, and then synthesizing that  learning in their project to demonstrate  mastery to their coach.    The Faculty Coach is available where and  when the student needs it ‐ but the student  must assist in the identification of these  times, requiring an active communication  role by the student.  Project‐based program are typically difficult  for students who merely want to complete a  degree ‐ they require far too much work.   Students who, on the other hand, truly want  to master the skills needed to lead global  businesses are who are willing to invest the  time and energy needed to achieve mastery  are quite successful in these programs. 


February   28,   20 10  

Identifying Success Factors 

Project‐based programs are superior to  traditional programs in building skill sets  and helping students achieve professional  goals.  Students considering project‐based  programs should consider the following  questions before entering the program:  1. Am I willing to self‐direct my learning?  2. Am I willing to invest the time and  energy to achieve business mastery?  3. Do I want the skills needed to lead  world‐class firms in dynamic markets?  4. Am I willing to rethink what I know  about education, and adapt to a  different model?  5. Am I willing to work personally and  intensively with a Coach to build my  own skill set?  Any potential student answering YES to all  of these questions will be quite successful in  project‐based programs.  An answer of no  to any of these questions should be a signal  to consider only traditional programs. 





Related subjects :