So You Want to Write a Book? Maybe You Should

Download (0)

Full text


I feel a bit like Hugh Jackman in Les Mis singing “Who Am I”  under the brooding shadow of Russell Crowe. In this case I  think of Paul as Russell and he and Gigi are asking ” WHO ARE  YOU!”. Well just like Hugh, I’ve been let out on parole to say  something about their book.    When I look at a newspaper I always start at the back where  the racing news is ( or where it used to be until recently) and,  most importantly, the orbituaries. So whenever I see a non‐ fiction book I naturally first go to the index just to see if it  mentions me or people I know, living or dead. I once knew  someone who agreed with a bunch of his fellow Ph.D.  students that they would always cite one another, even if it  had nothing to do with the paper they were writing. That way  they would be sure of getting some citations. Now in this  case I knew that Paul and Gigi wouldn’t be mentioning me  but I did think they might be citing some of Paul’s UQ  colleagues. One of these ‐ John Quiggin ‐  has written a book  called Zombie Economics. Sure enough it’s mentioned in the  citations and my hopes rose that I could learn about more  about Zombies from this book ‐ were they economic man or  economic no man? But I had to read to p 336 to find the  reference and then there was nothing there on Zombies.  So better go back to the start ‐ the cover. Well here there is a  list of things the book is about – greed, love, groups and  networks. Now the odd one here for an economist has to be  love. We are a dismal and probably unlovable bunch after all. 


I did know about the Love Boat and the Love Bug but now  Paul and Gigi have come up with the Love Principle (LP) –  “Love derives from the attempt of the unconscious mind to  bargain with something that is believed to be capable of  fulfilling desires and that is perceived to be too powerful to  be possessed by direct means”. Now they apply this very  effectively to a lot of issues – the military, partner selection,  children..But my mind kept coming back to Russell Crowe.  Now I think I would say that Russell Crowe loved the Sydney  Rabbitohs, but according to the LP he shouldn’t be in love  since he effectively bought the club, and that seems a pretty  direct means of possessing it. Being in Melbourne I guess I  should use John Elliott and Carlton as the example. So I think  I didn’t quite get the LP. Maybe it’s because I never quite got  the connection between this and loyalty. I like the loyalty  idea that they often use and I am sure Russell could be  classified as loyal, even if he isn’t in love.  Now having missed something with the LP I felt I would be  much more comfortable with the other three items on the  cover ( actually four since there is lot on power, but just not  on the front cover). Having once lived in Canberra, where  instead of being the “garden State” or the “Sunshine State”  they mistakenly and rather briefly adopted the slogan “Feel  the Power”, I felt I could be comfortable with power.  But the  others were o.k. too, due to my student experiences of just  on 50 years ago. One year I did political science and the most  interesting books I read then were JBD Miller ( at ANU) on 


The Interest Group Theory of Politics and Robert Dahl on  power and elites. So I greatly enjoyed Paul and Gigi’s  discussion of power and groups. My only issue was that it is  maybe too rich in examples – from Magna Carta to the  Ottomans and even the Xhosa ,where I leaned that they  killed all their cattle “ in the hope of enlisting the help of the  dead against the British army”. Zombies at last! However,  disappointment once again as the lessons the book draws  from this episode are about how a view of how the world  works can assume a life of its own rather than telling me  whether Zombies are greedy, love, form groups and  networks. But I will say that film The Night of the Living Dead  suggests positive answers to three of these.     In my economics education the two books that are still fixed  in my memory are the Economic Theory of Managerial  Capitalism by Robin Marris and The Strategy of Economic  Development by Albert Hirschman. The former built a model  with groups of pioneers and sheep to explain the way sales of  new durables rose slowly to begin with, then accelerated,  and finally settled down. What I really liked about  Hirschman’s book was his contention that development was  about linkages and not the big balanced growth push that  was fashionable at the time. So Paul and Gigi’s emphasis on  linkages is a great resurrection of an idea that should never  have almost disappeared in economics.  


Almost 50 years on these books are still clear‐cut in my mind.  I suspect Paul and Gigi’s book will have the same effect on  many people. It uses the frameworks of groups, power and  linkages to shed light on classic issues in economics and to  discuss an enormous range of new ones –for example why  the Great Leap Backwards in China was needed for the  success of the later reforms, banana quotas in Australia,  mergers…They give us a journalistic‐type checklist (where,  which, who and why) for analysing these issues, missing only  the why and repeating who  ‐ who gains and who faces what  powers). They show that whilst self‐interest (greed) is a core  idea in economics it needs to be supplemented by these  other forces in order to fully come to grips with many issues  that economists address. In many ways this was Hirschman’s  point about development. Anyone reading this book would  have to be in awe of the enormous literature summarized  and commented on and the range of problems elucidated.  The themes may be old ones but I doubt they have been  addressed in such a detailed and connected way.   Finally, skipping all the maths in the last 50 pages of the book  as being too hard for me in my old age, I ended up at the  back cover. Here I found Andy Oswald saying “This is the  most remarkable book I have read in the last decade…if you  like a book that is intellectually taxing but unforgettable this  is for you”. Andy and I once spent a night in a pub, and I am  not sure we agreed on many things, but this one we do agree  on. 


Let me finish with a  Zen  story.   A disciple goes to a Zen master and asks him to write down  some advice for success in life. The Zen master takes a piece  of paper and writes on it. The disciple takes it away and  eagerly unwraps it, finding the word “Attention”. Next week  he meets the Master who asks about his progress during the  week and he says he was hoping for a little more from the  Master’s written guidance. So the Zen master takes the page,  and adds to the text. The novice eagerly takes it away,  eagerly unwraps it, and sees it says “Attention! Attention!  Attention!”  The Zen master is shouting “Pay attention and you will be  enlightened” and I join him in saying the same thing about  this book. Paul and Gigi take a bow!       




Related subjects :