IRRITABLE BOWEL SYNDROME (IBS)

Full text

(1)

 

 

IRRITABLE

 

BOWEL

 

SYNDROME

 

(IBS)

INTRODUCTION

IBS is the most commonly diagnosed gastrointestinal condition and is second only 

to the common cold as a cause of absence from work. An estimated 10 to 20 

percent of people in the general population experience symptoms of IBS, although 

only about 15 percent of affected people actually seek medical help.

Several treatments and therapies are available for IBS. These measures help 

alleviate symptoms, but do not cure the condition. The chronic nature of IBS and 

the challenge of controlling its symptoms can be frustrating for both patients and 

healthcare providers.

WHAT CAUSES IBS

 There are a number of theories and mechanisms about how and why IBS 

develops. Despite intensive research, the cause is not clear.

One theory suggests that IBS is caused by abnormal contractions of the colon and 

intestines (hence the term "spastic bowel," which has sometimes been used to 

describe IBS). Vigorous contractions or spasm of the intestines , analogous to a 

“Charlie Horse” painful muscle spasm in the calf can cause severe cramps and the 

abnormal peristalsis lead to bowel problems such as diarrhea, constipation, or 

(2)

using antispasmodic medications. Also fiber supplements can alter bowel 

contraction pressure as discussed below. 

Some people develop IBS after a bout of gastrointestinal infection. This is called 

“post‐infectious irritable bowel syndrome”. 

People with IBS who seek medical help are more likely to suffer from anxiety and 

stress than those who do not seek help. Stress and anxiety are known to affect the 

intestine altering contractions and intestinal secretions. It is felt that stress and 

anxiety are probably not the cause of IBS, rather, they heighten the symptoms.  

Studies have suggested that IBS is more common in people who unfortunately 

have a history of physical, verbal, or sexual abuse.

Food intolerances are common in patients with IBS, raising the possibility that IBS 

is caused by food sensitivity or allergy. Actual food allergy is generally not a cause 

of IBS but many patients with IBS can improve by avoiding foods they are sensitive 

to (see below).

A number of foods are known to cause symptoms that mimic or aggravate IBS, 

including dairy products (which contain lactose), legumes (such as beans), and 

cruciferous vegetables (such as broccoli, cauliflower, Brussels sprouts, and 

cabbage). These foods increase intestinal gas, which can cause cramps. Several 

medications also have effects on the intestines that may contribute to symptoms.

There is a significant amount of research demonstrating that patients with IBS 

have a heightened sensitivity of the intestines to normal function and sensations 

(so‐called "visceral hyperalgesia"). This theory proposes that nerves in the bowels 

are overly sensitive, so that normal amounts of gas or movement are perceived as 

excessive and painful. Some patients with severe IBS feel better when treated 

with medications that decrease pain perception in the intestine.  

The “Brain‐gut Axis” connects the brain and the GI tract through hormones.  

Hormones relevant to gut function are chemical messengers released in the brain 

after a variety of types of stimuli (stress, anxiety, or other) and travel via the blood 

stream to the gut where they fit into receptors there and elicit a response.  The 

(3)

the wide variety of symptoms that patients with IBS may have. Some medications 

for IBS block or stimulate these receptors to improve symptoms. 

Some patients with IBS may have too many bacteria flourishing in the small 

intestine where normally there are only limited bacteria normally present (as 

contrasts to the colon where vast numbers of bacteria normally reside). This 

condition, called Small Bowel Bacterial Overgrowth (SBBO) or Small Intestinal 

Bacterial Overgrowth (SIBO) can be easily tested for and if present, treated

IBS SYMPTOMS

IBS usually begins in young adulthood. Women are twice as likely as men to be 

diagnosed with IBS in the United States and other western countries. In other 

countries (such as India), an equal number of men and women are diagnosed with 

IBS. The hallmark of IBS is abdominal pain in association with altered bowel habits 

(diarrhea and/or constipation or both).

Abdominal Pain – The abdominal pain is typically crampy, varying in intensity, and 

located in the lower left abdomen. However, the nature, severity, and location of 

pain can vary considerably from person to person. Some people notice that 

emotional stress and eating worsen the pain, and that having a bowel movement 

relieves the pain. Some women with IBS notice an association between pain 

episodes and their menstrual cycle. Bloating discomfort that often progresses 

throughout the day is common. 

Altered bowel habits — Altered bowel habits are a hallmark of IBS. This can 

include diarrhea, constipation, or alternating diarrhea and constipation. 

  Diarrhea — The diarrhea of IBS causes frequent loose stools of small to 

moderate volume. Bowel movements usually occur during the daytime, and most 

often in the morning or after meals. Diarrhea is often preceded by formed 

movements and also a sense of urgency to defecate and followed by a feeling of 

(4)

discharge with diarrhea. Diarrhea occurring during sleep does not usually occur in 

IBS and suggests another diagnosis.

Constipation — Stools are often hard and pellet‐shaped. Sometimes people do 

not feel empty after a bowel movement, even if the rectum is actually empty. This 

faulty sensation can lead to straining, sitting on the toilet for prolonged periods of 

time. The frequency of bowel movements can be quite variable. 

Other symptoms— Other symptoms include bloating, gas, belching, heartburn, 

difficulty swallowing, an early feeling of fullness with eating, and nausea.

Non‐gastrointestinal symptoms can also occur, including frequent and urgent 

urination, painful menstrual periods, and pain with sex and headaches.

MAKING THE IBS DIAGNOSIS

Several intestinal disorders have symptoms that are similar to IBS. Examples 

include malabsorption (abnormal absorption of nutrients such as celiac disease or 

lactose intolerance), inflammatory bowel disease (such as ulcerative colitis and 

Crohn's disease), and microscopic and eosinophilic colitis (uncommon diseases 

associated with intestinal inflammation).

Because there is no diagnostic test for IBS, the diagnosis can accurately be made 

by evaluation of symptoms and physical exam and often a few tests to exclude 

other causes.

Medical history— The diagnosis of IBS begins with a comprehensive medical 

history. The medical history will include a discussion of the nature, duration, and 

severity of gastrointestinal and other symptoms. Sometimes a medical history 

reveals that dietary factors, emotional factors, or drugs are important factors.  

Certain symptoms are not typical of IBS such as fever, weight loss, loss of appetite, 

(5)

Physical examination— The physical examination is usually essentially normal in 

people with IBS, but it can help detect or rule out conditions that mimic IBS.  

Commonly, palpation of the lower left part of the abdomen can be tender and 

sometimes a spastic segment of bowel can be felt by the doctor. 

USEFUL TESTS

Routine blood tests in people with suspected IBS are often done; these tests are 

usually normal, but they can be a clue to other medical conditions.  Thyroid 

function tests, blood tests for celiac, ultrasound, and stool tests to check for 

certain other conditions or more invasive tests, such as endoscopy or colonoscopy 

may be used. 

Testing for Small Bowel Bacterial Overgrowth is noninvasive.  The patient breaths 

into a machine that measures the amount of hydrogen in the breath. Lactulose (a 

sugar that is not absorbed by humans) is ingested and additional breath hydrogen 

measurements are made. If there is a rapid increase in breath hydrogen, this may 

indicate the presence of bacteria that are metabolizing the lactulose in the small 

bowel and diagnoses the condition.  A late peak means that the lactulose has 

traveled to the colon and is then metabolized by the normal bacteria there. 

TREATMENTS FOR IBS

There are a number of different treatments and approaches that are 

individualized for each patient. A multimodality approach can be emphasized 

including medical treatments, dietary recommendations, and psychological 

assessment/support when needed. A patient’s role in their IBS is encouraged and 

observations about symptom triggers and specific concerns should be conveyed to 

the doctor. A dairy of foods, activity, stress, and sleep can sometimes be helpful. 

Dietary changes— It is reasonable to try eliminating foods that a patient has 

observed as a potential symptom trigger.  Specifically, lactose, the sugar in milk 

may cause symptoms if the enzyme that processes it (lactase) is not present. A 

(6)

would include milk, ice cream, cream sauces, cheese etc. Some patients with IBS 

are also sensitive to gluten without having celiac disease. Gluten containing foods 

are mainly those that contain wheat, barley, and rye. 

 Foods that cause gas— Several foods are only partially digested in the small 

intestines. When they reach the colon (large intestine), further digestion takes 

place, which may cause gas and cramps. Eliminating these foods temporarily is 

reasonable if gas or bloating is bothersome. The most common gas‐producing 

foods are legumes (such as beans) and cruciferous vegetables (such as cabbage, 

Brussels sprouts, cauliflower, and broccoli). In addition, some patients have 

trouble with onions, celery, carrots, raisins, bananas, apricots, prunes, sprouts, 

and wheat. The use of products such as Beano or Gas‐X are generally safe to try. 

 Fiber— Increasing dietary fiber (either by adding high fiber foods to the diet or 

using fiber supplements) can relieve symptoms in some people with IBS. One of 

the mechanisms may be by bulking the stool, the colon is wider and contracts less 

vigorously.  Consider a tube of toothpaste, when nearly empty it takes a lot of 

squeeze pressure  but when full, outflow is easily produced with minimal effort.  

Fiber supplements should be started at a low dose and increased slowly over 

several weeks to reduce the symptoms of excessive intestinal gas, which can occur 

in some people when beginning fiber therapy. However, fiber can make some 

patients with IBS more bloated and uncomfortable. If this happens, it is best to 

decrease fiber intake and consider other treatments.

FODMAP Diet – As noted, several different types of food substances may 

contribute to symptoms of IBS, especially fermentable sugars such as lactose, 

fructose, galactose, sorbitol, mannitol, and xylotol.  These carbohydrates may be 

poorly handled by the small bowel in IBS patients and then fermented by existing 

gut bacteria producing gas and intestinal symptoms.

The FODMAP (Fermentable Oligosaccharides, Disaccharide, Monosaccharides and 

Polyols) diet selectively avoid foods high in concentration of these substances 

(7)

syrup), fructans (wheat, onions, artichoke), oligosaccharides (beans, chickpeas), 

and polyols (apples, upper cuts, avocado, nose, pairs, plums).  

Given the complexity of the FODMAP dietary recommendations, consultation with 

a registered dietitian may be beneficial to help sort this out and make specific 

individualized recommendations.

Psychosocial therapies— Stress and anxiety can worsen IBS in some people. The 

best approach for reducing stress and anxiety depends upon the individual and 

the severity of symptoms. Patients should have an open discussion about the 

possible role that stress and anxiety could be having on symptoms. Some patients 

benefit from formal counseling  and relaxation techniques with or without 

medications. 

Many patients find that daily exercise are helpful in maintaining a sense of well‐

being. Exercise can also have favorable effects on bowel action.

Medications — Although many drugs are available to treat the symptoms of IBS, 

these drugs do not cure the condition. They are primarily used to relieve 

symptoms. The choice among these medications depends in part upon whether a 

person has diarrhea, constipation, or pain‐ predominant IBS. Furthermore, the 

effectiveness of specific drugs varies from one person to another. 

 Anticholinergic (antispasmodic) medications— Anticholinergic drugs block the 

nervous system's stimulation of the gastrointestinal tract, helping to reduce 

severe cramping and irregular contractions of the colon. Drugs in this category 

include dicyclomine (Bentyl) and hyoscyamine (Levsin). These drugs may be 

particularly helpful when taken preventively (ie, before symptoms) and thus are 

most helpful for patients who can predict the onset of their symptoms. A 

sublingual (under the tongue) form is available for PRN (as needed) rather than 

daily use. Common side‐effects include dry mouth and eyes and blurred vision.

 Antidepressants— Many  antidepressants have a pain relieving effect in patients 

with IBS. The dose of TCAs is typically much lower than that used for treating 

depression. It is believed that these drugs reduce pain perception when used in 

(8)

  

Antidiarrheal drugs— The drugs loperamide (Immodium) or diphenoxylate with 

atropine (Lomotil) can help slow the movement of stool through the digestive 

tract. Loperamide and diphenoxylate/atropine are most helpful in people with 

diarrhea‐predominant IBS. 

 Alosetron— Alosetron (Lotronex) blocks serotonin, a hormone that is involved in 

intestinal contractions and sensations. It is helpful in some patients with IBS with 

diarrhea predominance.

Antibiotics —  If Small Bowel Bacterial Overgrowth is diagnosed, antibiotics may 

be prescribed to treat it.  Often, rifaxamin (Xifaxan) is used as it is an antibiotic 

with excellent potency against gut bacteria and it is not absorbed, limiting side 

effects. 

HERBS AND NATURAL THERAPIES— A number of herbal and “natural” therapies 

are available and are commonly tried by patients. Unfortunately, there is little 

evidence supporting their benefit from carefully conducted studies.

Peppermint oil — Pepperment does relax muscle in the gut and can help some 

patients with IBS. Peppermint oil can cause or worsen heartburn.

Probiotics — There is increasing interest and use of probiotics or "healthy" 

bacteria in a variety of intestinal diseases including IBS. They are generally safe 

and there is some research suggesting effectiveness of some products.  There 

exists a large number of probiotic preparations available that have not undergone 

proper research to determine effectiveness, however. 

IBD, THE PROGNOSIS

Although IBS can be frustrating, annoying, and produce substantial physical 

discomfort and emotional distress, most people with IBS do not develop serious 

(9)

patients with IBS, for example.  The vast majority of patients learn to control their 

symptoms and IBS does not decrease life expectancy.

Over time, less than 5 percent of people diagnosed with IBS will be diagnosed 

with another gastrointestinal condition. It is important to work with a clinician to 

monitor symptoms over time. If symptoms change over time, further testing may 

be recommended.

Figure

Updating...

References

Updating...

Related subjects :